【국제라이온스협회】 봉사왕 야마다 지츠히로 국제회장

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도쿄 신주쿠역 '마음의 인연•라이온 광장'을 찾은 국제라이온스협회 야마다 지츠히로 국제회장(왼쪽에서 두번째)
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11월 23일 국제라이온스협회의 야마다 지츠히로(山田寛紘) 국제회장이 도쿄 신주쿠역 동쪽 입구의 '마음의 인연•라이온 광장'을 찾았다. 이 광장에는 2004년에 신주쿠 라이온스클럽이 불우한 사람들을 돕기 위해 설치한 황금빛 사자 동상 모금함이 있는데, 지금은 동일본대지진 의연금을 기부할 수 있게 되어 있다.

라이온스클럽은 1917년 미국 일리노이주 시카고시에서 멜빈 존스라는 보험사원이 지역사회에 대한 봉사와 불우이웃을 돕기 위해 창설하여, 동서고금을 통해 '성실'의 상징인 '사자'처럼 투철한 봉사정신을 갖춘 사람들이 일치단결하여 조직을 전세계적으로 확산시켰다. 오늘날 국제라이온스협회는 185개국 대부분에 분포되어 있고, 46,000개 클럽과 136만 명 이상의 회원을 확보하고 있는 세계 최대의 사회봉사단체가 되었다.

올해 여름에 일본인으로서 34년 만에 국제회장에 취임한 야마다 국제회장은 "의술과 봉사는 사람의 삶을 변화시키고 생명을 구한다는 공통분모를 갖는다"고 말한다. 아버지가 의사인 야마다 회장은 어린시절 미국의 의학드라마 '벤 케이시'에 푹 빠져, 어른이 되면 희고 멋진 가운을 입고 싶다는 일념으로 의사를 꿈꿨다고 한다.

그런데 운명의 장난처럼 39세의 젊은 나이에 간암 진단을 받았고, 다행스럽게도 양성 종양이었기에 목숨을 건졌다. 그는 "의료행위만 하는 의사가 아니라 타인에게 희망을 주고 삶의 소중함을 일깨워주는 의사가 되겠다"고 다짐하고 그 이듬해 라이온스클럽에 가입했다.

때때로 그는 특유의 유머감각으로 주변 사람들을 놀라게 한다. 그 좋은 예가 '중국 만리장성 식목 프로젝트'이다. 당시 만리장성 주변에는 초목이 없어 침식·풍화작용이 심각한 상황이었다. 하지만 일본과 중국의 정치적 긴장이 끊이지 않는 가운데 반대의견이 만만치 않았다.

그때 그는 '외계인의 침공'이라는 카드를 꺼내들었다. 만일 우주에서 외계인이 만리장성이 훼손되고 있는 모습을 목격한다면, 인류가 쇠퇴하고 있다고 판단할 것이고, 결국 지구 정복도 가능하다고 여길 것이기 때문에 만리장성을 보호해야 한다고 설득했다.

터무니없는 논리라는 사실은 모두 잘 알고 있었다. 그런데 이 발언이 지나치게 신중하고 고정관념에 얶매여 있던 당시 라이온스의 분위기를 뒤흔들었다. 결국에는 6만 8천 그루 식목 프로젝트가 가동되어 대성공을 거두었다.

"라이온이라면 위험을 감수하고 틀을 깨는 것을 두려워해서는 안 된다"는 국제회장의 지론이 통한 것이다. 언어·국경·종교를 초월해 '인류는 하나'라는 라이오니즘처럼 그는 라이온들이 전세계 인류를 이웃처럼 여기며 봉사하길 바란다.

야마다 국제회장은 현재 기후(岐阜)현 최대의 민간 병원인 기자와(木沢)기념병원 이사장, 사회의료법인 후생회 이사장, 일본병원회 상임이사 등을 맡고 있다.
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신주쿠 라이온스클럽 회원들과 함께
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